Юрій Курлін закінчив Київський інститут інженерів цивільного повітряного флоту у 1956 році, а в 1958 році школу льотчиків-випробувачів, після чого 36 років працював льотчиком-випробувачем Дослідно-конструкторського бюро ДП «Антонов».

Пілотував такі літаки, як «Ан-32» (експлуатаційні випробування в Криму, Португалії, Іспанії), «Ан-124», «Ан-8», «Ан-10», «Ан-12» (у високогір’ї Гімалаїв, Індія), «Ан-22», «Ан-24», «Ан-26» (виконав перші безмоторні заходи та приземлення).

14 липня 1960 року виконав на літаку Ан-10А унікальний експеримент: політ з одним працюючим зовнішнім двигуном і зафлюгірованими гвинтами трьох вимкнених двигунів.

Саме під його командуванням екіпаж підняв у повітря найбільший в світі турбогвинтовий літак – «Ан-22» «Антей». Льотчик-випробувач встановив чотири світових рекорди висоти на «Ан-32». У 1994 році став працювати інструктором-методистом в ДП «Антонов».

«За мужність і героїзм виявлені при випробуваннях нової авіаційної техніки» у 1996 році Юрій Курлін отримав звання Героя Радянського Союзу разом з медаллю «Золота Зірка». У 2000 році отримав особливу відзнаку президента України – орден «За заслуги» ІІІ ступеня.